domingo, 10 de enero de 2010

Cuestion de magnitudes I

Tratemos un tema que suele ser un poco confuso para quienes se están adentrando en astronomía, las magnitudes. Muchos nos percatamos de la existencia de algo llamado magnitud en astronomía por que vemos en los mapas celestes que en ocasiones se presentan unos numeritos a un lado de las estrellas o que en la leyenda del mapa se aclara que el tamaño con el que se dibujo la estrella esta asociado a un numero, estos números son mas magnitudes.


Ejemplo de mapa estelar, el tamaño de los puntos que indican la posición de las estrellas es representativo de la magnitud que tienen (la leyenda del mapa no se ve en la imagen).

En primer lugar, la magnitud de un cuerpo celeste es una medida de que tanto brilla dicho cuerpo. Todo comenzó cuando a Hipparco se le ocurrió la idea de que las estrellas no eran eternas e inmóviles. Así que creo el primer catálogo estelar conocido con el propósito de que astronomos de generaciones futuras verificaran la posición de las estrellas par aver si se movieron o no. Pero también anotó el brillo que tenían, pero al no existir una forma de medir tal brillo inventó una.

La forma de Hiparco de medir las magnitudes fue declarando a la estrella mas brillante como de magnitud "1" y a la mas tenue de magnitud "6", por lo que todas las demás estrellas quedarían con algún número entre el 1 y el 6 como su respectiva magnitud. Luego en 1856 un astrónomo llamado Pogson redefinió la escala asignando un valor de "0" a la estrella mas brillante que fue Vega (en realidad primero se definió dando un valor de 2 a Polaris, pero al descubrirse que Polaris variaba su brillo periódicamente, es decir, es una "estrella variable" se decidieron mejor por Vega).

Entonces ahora tenemos que la brillante estrella Vega (Alfa Lyrae) es la referencia de magnitud 0, y una estrella de magnitud 6 sería una apenas visible en condiciones de observación perfectas y sin auxilio de ningún aparato. Además (por razones históricas en las cuales no me meteré por cuestión de espacio) la diferencia entre una magnitud y otra es de 2.512, es decir, una estrella de magnitud 5 es 2.512 veces mas brillante que una de magnitud 6 (se suele redondear a 2.5 veces mas brillante) y de la misma manera, una estrella de magnitud 4 es 2.512 veces mas brillante que la de magnitud 5 y 2.512 x 2.512 = 6.31014 veces mas brillante que la de magnitud 6 y así sucesivamente. Entonces, si vemos en un mapa estelar la escala de magnitudes ya sabemos a que se refiere.


Fotografía de un segmento del cielo don de se indican las magnitudes de dos estrellas y un asteroide (65 Cybele), en la imagen se aclara que se trata de la magnitud aparente.

Y hablando de escalas, se dará cuenta que la estrella Sirio que es mas brillante que Vega (magnitud o) lleva una magnitud negativa, que es - 1.47 y Canopus es de -0.7; mientras que algunos planetas pueden llegar a brillar bastante, por ejemplo Saturno puede alcanzar -0.4, Júpiter y Marte -2.9 y Venus inclusive llega a -3.8. Ahora que si quieren magnitudes realmente impresionantes, la Luna llena esta en -12.6 y el Sol en -26.73.

Por lo que ven, no se difícil entender lo que es la magnitud de una estrella, pero aun tenemos mayor complejidad, todas las magnitudes que he mencionado hasta ahora son lo que se llama magnitud aparente, y es una de las dos principales medidas de brillo que se tiene en astronomía, la otra es la magintud absoluta y será el tema de la siguiente entrada en la serie.


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