martes, 25 de mayo de 2010

¿Que le enseñarias a una célula?

Hace poco salió una noticia sobre una "célula artificial" creada por científicos del Instituto J. Craig Venter en Estados Unidos. Por supuesto un titular como ese llama mucho la atención. Pero aclaremos bien a lo que se refiere. En primer lugar, la célula no es artificial, es una célula normal, a la que se le "instalaron" instrucciones genéticas artificiales. Para entender esto veamos un poco sobre genes.


Imagen de microscopio de las "células artificiales". En realidad lo artificial es el código genético en su núcleo.

Los genes, unidades de información codificada en el ADN. Por lo general se piensa que el ADN solo codifica la información sobre como fabricar una nueva célula, es decir, que con tiene lo el "plano" de una célula nueva. Pero esto no es así, también contiene información sobre todo lo que la célula debe hacer y como hacerlo. Así que si una de las células en nuestros cuerpos logró quemar la azúcar de la manzana que nos comimos, es por que en su ADN esta la información sobre como hacerlo. Algunos genes codifican lo necesario sobre el proceso de mezclar azúcar con oxigeno para lograr una oxidación y como aprovechar esta energía. De igual forma se codifica información sobre todo el resto de cosas que hace un célula en su día. Por ejemplo, saber contraerse en el caso de los músculos, procesar luz en el caso de los ojos. O en el caso de algún organismo unicelular, contienen todo lo necesario para que dicho organismo funcione. Por ejemplo, en el caso de una bacteria, en el ADN esta todo lo referente a como hacer lo que sea que las bacterias hagan (comer, dividirse, moverse, buscar comida, etc, etc). O si se es un virus, saber como identificar e infectar a otra célula para generar mas virus.

De hecho, los virus nos ayudan a entender la idea detrás de fabricar la dichosa célula artificial. Resulta que la forma de operar de los virus es parasitando a una célula para reproducirse. El virus llega, inyecta su código genético en la célula a infectar y esta misma, al buscar genes con instrucciones que obedecer encuentran ese código y ejecutan las instrucciones, que las suele llevar a producir mas virus hasta que la célula muere. Puesto a que cada especie microscópica, depende de su código genético para hacer lo que sea que hagan para sobrevivir, el alterar los genes llevaría a alterar la conducta de la célula. Imaginen entonces lo que podrían hacer si lo gran "escribir" las instrucciones en los genes de una célula. Piensen en una especie de "levadura" que coma petroleo para limpiar derrames, echan unos gramos y ella sola se reproduce hasta consumir todo el petroleo y luego elegantemente se muere. O un virus hecho por el hombre que esté diseñado para ignorar células sanas, pero que busque y destruya células de tumores. O con la capacidad de entregar "genes de repuesto" a órganos defectuosos, ¿tiene usted algún padecimiento genético en el corazón? ¿para que esperar un costoso trasplante lleno de riesgos? Basta con inyectarle una dosis de virus que reparen su corazón entregando los genes corregidos a las células indicadas.


Ciclo de vida del virus de la Hepatitis C. El virus llega a la célula, inyecta su código genético con lo cuál la célula es engañada para fabricar mas virus. Con esto, el virus sobrevive, la célula trabaja hasta morir y la persona se enferma (no es bueno quedarse sin células).

Las potenciales aplicaciones médicas de esta tecnología son increíbles. De aquí el deseo de hacer el experimento de diseñar un código genético desde cero e inyectarlo en una célula. Esto fue lo que lograron. La célula no solo sobrevivió sino que se dividió generando cientos de nuevas células con copias de sus propios genes.

Mientras que siempre habrá peligro con toda tecnología nueva, y siempre habrá quién pegue el grito de alarma, esto es algo que tarde o temprano se hará por alguien mas. Así que en lugar de sacarle la vuelta, mejor aprendamos a vivir con esta tecnología y a usarla de forma constructiva.

Como ya se dijo, las aplicaciones médicas de estas células son muchas, también podrían tener aplicaciones ambientales e industriales. ¿Ustedes que le enseñarían a hacer a una célula? Manden sus respuestas :)


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