martes, 14 de junio de 2011

Dame un respiro

Probablemente el momento mas importante para la evolución de la vida en la Tierra fue cuando se dio la transición de una biología anaeróbica a una consumidora de oxigeno. Esto sucedió durante el periodo llama cámbrico, pero evidentemente la transición fue mas compleja de lo que uno se imagina, un aspecto que queda "pendiente" es entender como se dio el paso de adquirir la dependencia del oxigeno por parte de los seres vivos.

El detalle con esta transición es que se sabe que el llenar el océano de oxigeno fue causa de una extinción masiva, esto es lo que se esperaría ya que en esa época la mayoría de los seres vivos no estaban preparados para la una elevada presencia de ta corrosivo elemento. Así que si para aquellos organismos el oxigeno era nocivo ¿como se dio tal adaptación?

Poco elegantes montones de bacterias, ancestros de este poco elegante montón de bacterias pueden explicar detalles acerca de la forma en la organismos se lograron adaptar a la presencia de oxigeno en los océanos primitivos.

Esta claro que consumir oxigeno tiene sus privilegios, pues si se le combina con el azúcar en lo que comemos, esta se oxidará liberando energía que puede ser utilizada por la célula. Pero si uno tiene un metabolismo que funciona SIN oxigeno, la presencia constante de dicho elemento sera en el mejor de los casos molesta. entonces, si asumimos que en todo el océano la cantidad de oxigeno disuelto fue aumentando de manera uniforme y constante tendriamos que los seres vivos se enfrentarían a un cambio descrito como "de estar sin oxigeno a no tener otra opción mas que utilizar el oxigeno" es decir no se tendría de un paso intermedio donde se "estimule" a los organizamos a adoptar el venenoso gas como forma de vida. Sería un cambio brusco en términos evolutivos en un tiempo comparativamente corto.

Pero recientemente se descubrió que algunas especies de microorganismos podrían haber jugado un papel importante en "estimular" a los seres microscópicos a utilizar el oxigeno poco a poco sin cambios muy radicales. Estos microorganismos eran grupos de bacterias que emiten oxigeno y que generan colonias sobre las cuales los niveles de oxigeno suelen ser mas altos.

Ahora, pensemos en un océano primitivo, lleno de agua con poco oxigeno y seres que están felices en esas condiciones. Algunas bacterias fotosintetizadoras forman una colonia sobre la cual los niveles de oxigeno son mayores que el agua circundante. Si Pedro (de ahora en adelante le pondré nombres a los organismos, seres, criaturas o cualquier cosa que lo amerite) es un organismo que tiene cierta tolerancia al corrosivo oxigeno podría encontrar que tener un poco de este elemento en sus células es bueno para quebrar moléculas de azúcar y liberar mucha energía y podría regresar a su entorno sin oxigeno en cuanto sea necesario. Esto permitiría que los organismos se adapten paulatinamente aunque desde un punto de vista geológico aparente pasar muy rápido.

Así que gracias a que unas bacterias que vivían juntas y liberaban oxigeno, algunos seres lograron hacer la transición relativamente rápida a una biología basada en la oxidación lo que, entre otras cosas, dio lugar al Cámbrico, esto dio inicio al orden natural de la biosfera como la conocemos hoy, pero sobre todo nos muestra como es posible explicar detalles de episodios aparentemente incoherentes en la evolución con solo considerar factores medio ambientales tan comunes que se suelen pasar por alto, tal como la presencia de especies microscópicas, como las bacterias.



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