jueves, 30 de septiembre de 2010

De aventón

Como ya saben, viajar de aventón, rait o autostop (según de donde sea el lector) es viajar gratuitamente en algún vehículo conducido por alguien mas y con permiso de la persona encargada. Por lo general se hace recorriendo el segmento del viaje que se comparte entre nuestra ruta y la de quien nos de rait. Esto viene a que no solo las personas pueden viajar de rait, parece ser que algunos los genes y las características de los seres vivos también lo hacen.


Pavoreal, su cola es un muy claro ejemplo de una característica no ventajosa expresada por sus genes. (Imagen de Manuel González)

Esta idea, de características viajando de una generación a otra de rait es una propuesta para explicar la existencia de características no deseables en las especies. Cosas como la muy vistosa cola de los pavoreales machos que representan una clara desventaja en un ambiente donde podría haber depredadores. Si eres de una especie que sueles ser presa, como los pavoreales, lo ultimo que quieres es un enorme anuncio indicando donde estas a todos los depredadores a la redonda.

La existencia de este tipo de características es algo que claramente aparenta estar en contra de la lógica de la selección natural. Es decir, si la fuerza impulsora de la evolución, la selección natural, va eliminando los seres con características indeseables y por lo tanto menos propensos a sobrevivir y reproducirse, como es que se "escapan" características que son claros defectos. Una forma de explicarlo es por medio del "argumento de merito", pero este nunca ha sido muy fuerte ni convincente.


Durante el periodo Cámbrico, cuando aparecen la mayoría de los grupos de animales modernos cada nueva especie fue un experimento natural, millones de genomas diferentes con trillones de genes dieron lugar a una increíble biodiversidad, sin una dirección preferente la evolución generó una enorme cantidad de formas y funciones.

Pero consideren la posibilidad de que algunos genes de pasen de generación en generación pegados a otros genes realmente útiles. Para empezar tomen en cuenta que un gen puede afectar varios lugares del organismo de diversas maneras, y que la forma en la actúa un gene depende de muchos factores, no solo su estructura interna. Factores como, por ejemplo el numero de veces que se repite, su posición con respecto a otros genes, etc. todo esto afecta la expresión final del gen. Así que imagnen a un grupo de genes que expresan una considerable mejora en un organo dado, pero, implican una alteración en otro, si sucede que la ventaja implicada por la mejora del primer órgano es superior a la potencial perdida causada por la alteración del segundo, entonces el efecto neto seria beneficioso.

De esta manera podemos tener pavoreales con una muy vistosa cola que los hace fáciles de cazar pero que los torna mas atractivos para las hembras, lo que es una clara ventaja (aunque recuerden la frase celebre de Hobbes: ¿De que sirve impresionarlas y después morir?*). O en los humanos puede explicar la existencia de algunas desventajas, tales como los ojos claros (azules o verdes) que son mas frágiles en la luz y propensos a los problemas pero que son consecuencia de los genes que impiden la producción de pigmento en la piel, lo cual ayuda a economizar recursos en ambientes con poco sol (claro, con los niveles de radiación ultravioleta actuales, esta característica es contraproducente).

Así que teneos por una parte a la selección natural actuando para filtrar las características de los seres vivos para dejar las mas ventajosas, pero los mismos genes que las portan no necesariamente tienen expresiones limpias, sino que influyen en una variedad de aspectos morfológicos y metabólicos que pueden dar lugar a características no favorables. Pero a fin de cuentas sigue siendo la selección natural la que decide al tomar en cuanta el efecto neto de las alteraciones producidas.

Esto explica tanto los ojos claros en los humanos como las colas en los pavoreales y también implica que la selección natural no genera ni tiende a generar seres "perfectos". La selección natural simplemente lleva a sobrevivir temporalmente, no conduce a la "pureza de forma" en ningún sentido ni a una funcionalidad optima. Siempre que un organismo sobrevivia para reproducirse y que otra generación lleve sus genes estará entre las especies que se preservan. Piensen que podría existir alguna variante en el genóma de los pavoreales que los lleve a sobrevivir sin la necesidad de la vistosa cola, lo cuál sería mas eficiente, pero la naturaleza no funciona así, basta con pasar los genes, sin importar si una forma es o no optima. El ver a la evolución como un "camino a la perfección" es una tendencia humana, cuando en realidad lo que hace la evolución es dar la oportunidad de vivir un día mas.






* Es el Hobbes, de "Calvin y Hobbes" de Bill Watterson al explicar el por que los tigres optan por subirse a un árbol en lugar de enfrentarse a un rinoceronte, no confundir con el filósofo Thomas Hobbes autor de Leviatan ya que no sé si alguna ves se subió a un árbol o cuales habrán sido sus razones para hacerlo.

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