sábado, 4 de septiembre de 2010

Una galaxia muy X

Las galaxias con enormes "ciudades de estrellas" en las cuales habitan varios miles o millones de millones de estrellas. En estas "ciudades" se desarrolla todo el ciclo de vida estelar, desde el nacimiento en nubes moleculares hasta la muerte como supernovas o nebulosas planetarias. Y las galaxias, además, pueden clasificarse según su estructura, en espirales y elípticas. De los dos tipos, las elípticas se conocen por tener menores tasas de natalidad estelar, mientras que las espirales están marcadas por la actividad de nacimiento y muerte a lo largo y ancho de sus discos.

Al observar una galaxias espiral, lo mas fácil de reconocer es su disco, estructura enorme y brillante que rodea al pequeño núcleo. Y en una galaxias en particular, el disco es conocido por ser muy brillante, la galaxia NGC 4666. No es la que tiene mas fenómenos de formación estelar, ni la mas brillante, pero dentro de las que tienen estas características es la mas fácil de ver. Ahora, como casi cualquier aficionado a la astronomía sabe, las estrellas se forman por el colapso de nubes de gas y polvo, lo cuál ocurre por la atracción gravitatorio de unas partes de la nube contra otras. Pero existen procesos gracias a los cuales este fenómeno se puede acelerar. Veamos la imagen siguiente;

Esta es la galaxia NGC 4666, como pueden ver su disco es claramente visible y notablemente brillante, de hecho mas de lo normal. Si tomamos mediciones de distancia (con los datos espectroscópicos de las galaxias vistas en la imagen ) veremos que la pequeña NGC 4668, visible a la izquierda abajo, es una galaxia vecina (del mismo grupo) que NGC 4666. Y resulta que esta vecina perturba gravitatoriamente a NGC4666, pero al no ser una galaxias una estructura sólida, cada una de sus partes se puede ver afectada de forma independiente, así las regiones formación estelar se pueden activar al ser comprimidas las nebulosas que contienen por la gravedad de galaxias vecinas.



Pero si esto fuera cierto, tendríamos un fenómeno adicional, un "superviento". Esto es debido a que al estar naciendo muchas estrellas, el viento estelar (similar al viento solar) de tantas estrellas jóvenes se combinaría para formar este superviento el cuál escaparía de la galaxia a alta velocidad. Desde lejos, este gas se vería como una enorme nube muy caliente que emite rayos X. Esto es importante, por que al ser únicamente un gas que no esta en alguna interacción fuerte con mas materia, no emitirá lo que llamamos luz visible por lo que no se verá en fotografías como la que vimos anteriormente de la galaxia. Para esto necesitaríamos una telescopio de rayos X tal como el XMM. Y precisamente, el XMM ha sido usado recientemente para fotografiar la galaxia NGC 4666 y el resultado fue la siguiente imagen donde se empalma un negativo de la galaxia contra un mapa de líneas mostrando al intensidad del brillo en rayos X;



Esta imagen, no solo nos muestra que efectivamente se tiene un considerable espacio lleno de gas que emite rayos X, también nos muestra que en cualquier fotografía que tomemos del universo, habrá mucho mas de lo que se ve, y muchas veces entender un fenómeno requiere observar en múltiples regiones del espectro ya que un cuerpo puede brillar poco en un tipo de radiación, pero mucho en algún otro.


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