martes, 27 de enero de 2009

Los raros de la familia, estrellas "rezagadas azules"

Las estrellas se parecen a las personas en muchos aspectos, suelen habitar en grupos, tienen periodos de vida limitados, pasan por varias etapas en su vida, se dividen en "generaciones" y a pesar de que no hay dos exactamente iguales se les puede agrupar según sus características. Y entre todos los tipos de estrellas hay unas que se han hecho notar por su habilidad de causar dolores de cabeza a los astrónomos, las llamadas "blue stragglers" (en español se les suele llamar "rezagadas azules"). Pero antes de hablar mas de dichas estrellas hemos de saber algunas cosas cosa la forma en que funciona una estrella.

Las estrellas están compuesta primordialmente de los dos elementos químicos mas ligeros, que son el Hidrógeno y el Helio (aunque tienen cantidades reducidas de otros elementos), el proceso que impulsa a las estrellas es la fusión nuclear, es decir, el transformar elementos ligeros en otros mas pesados, en particular la transformación de hidrógeno en helio es lo que da a las estrellas su energía durante la mayor parte de su vida (tal como el sol actualmente). Pero con el paso del tiempo, la acumulación de helio en el núcleo de la estrella cambia las condiciones de presión y temperatura y permite la creación de otros elementos aun mas pesados (litio, berilio, oxigeno, carbono, etc.). Considerando que se puede conocer el ritmo en que una estrella transforma hidrógeno en otros elementos, y que es posible medir la cantidad e identidad de elementos en una estrella, es posible calcular la edad de la estrella.

Este es uno de los métodos para calcular la edad de una estrella, otra cosa que nos da noción de la naturaleza de una estrella es su brillo. En este sentido se sabe que las estrellas azules son mas calientes que las rojas, lo que implica que son mas grandes y deberían de consumir su hidrógeno a un ritmo mas acelerado. Y he aquí el por que llaman la atención estas estrellas, son estrellas con considerablemente menos elementos pesados de los que deberían. El problema es que no se sabe como pueden, estas estrellas, ser tan grandes y energéticas y sin embargo contener tan pocos elementos pesados. Como vimos, una estrella muy brillante (y azul) debería fusionar mucho hidrógeno transformándolo rápidamente en otros elementos y por lo tanto deberían de contener muchos elementos pesados, pero el punto es que no contienen lo suficiente.

Por alguna razón, las rezagadas se han quedado atrás en lo referente a la cantidad de elementos pesados.

Hace unos días, el 23 de Enero se publicaron resultados por Christian Knigge de la Universidad Southampton que indican que las enigmáticas estrellas son consecuencia del canibalismo. Según este estudio, realizado con las estrellas de este tipo encontradas en el cumulo 47 Tucana y que las relaciona con la cantidad de estrellas binarias (estrellas que viven orbitándo a otra) indica que la explicación reside en que estas estrellas se originaron en sistemas binarios y "deboraron" las capas exteriores (de casi puro hidroneno) de sus compañeras lo que explicariá la elevada masa, temperatura, color y baja concentración de elementos pesados.

Imagen del cumulo globular 47 Tucana, las estrellas encerrada en círculos en la ampliación son rezagadas azules




Localización de la constelación de Tucana en el hermisferio celeste sur.

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