domingo, 10 de mayo de 2009

La evolución de las "mamás", "papás" y la infancia.

Hace unos 125 millones de años se celebró el primer "día de las madres". Bueno, al menos desde entonces se tenían razones para celebrarlo ya que fue cuando aparecen las primeras "mamás" y "papás" en el sentido que solemos manejar.


Repenomamus, uno de los mamíferos primitivos, aún con algunas características de reptil, tal como la posición y estructura de las patas. Era uno de los pocos mamíferos de su época que comía dinosaurios.

El origen de lo que hoy entendemos como "maternidad" e "infancia" esta directamente relacionado con la evolución de los mamíferos, ya que lo que nosotros entendemos por familia con relaciones exclusivas de dichas criaturas. Mientras que todos los animales de reproducción sexual tienen, estrictamente hablando, padres, solo en los mamíferos, esto tiene implicaciones mas amplias que únicamente compartir genes.

Lo que hace a los mamíferos diferentes de reptiles, aves y cualquier otro animal, no es solo la cubierta de pelo y la habilidad de alimentarse de la madre (sin matarla, como en el caso de algunas arañas), sino la habilidad de aprender.


Eomaia Scansoria, "madre antigua", el primer mamífero moderno, de hace 125 millones de años. Con todas las características de un mamífero actual.

Los animales han evolucionado con diferentes grados y tipos de inteligencia. Por ejemplo, los insectos se basan en "programas" muy sencillos, algunos cuantos instintos básicos y control de movimiento. Los peces ya tienen algoritmos mas complejos y capaces de adaptaciones sencillas. Los reptiles, poseen una inteligencia muy interesante, ya que si bien es cierto que no son capaces de aprender muchas cosas nuevas con cuenta propia, pueden llevar sus respuestas instintivas a niveles de complejidad mucho mas avanzados que otras criaturas, ellos ya son capaces de actuar de manera rápida y eficientes en una variedad de situaciones para lograr un propósito específico.

Pero hace unos 210 millones de años, pequeños animales cubiertos de pelo y que se alimentaban del cuerpo de la madre, entraron en escena. Estos nuevos animales tenían una variedad de innovaciones:
  1. Dos juegos de dientes, uno salía después del otro. A diferencia de los reptiles a quienes se les pueden salir nuevos dientes bajo demanda durante toda la vida.
  2. Una cubierta de filamentos, es decir "pelo". Un buen aislante térmico.
  3. Salían del cuerpo de la madre ya vivos.
  4. Los adultos supervisaban a las crías durante las etapas iniciales.
  5. Tenían un periodo de aprendizaje rápido, donde las crías se entrenan por medio de la observación.
Las características 4 y 5 son la base de la conducta típica y característica de los mamíferos. La combinación de las propiedades mencionadas anteriormente es lo que da origen a una etapa en la vida que es particular de los mamíferos y que es probablemente la adaptación evolutiva mas importante en nuestra historia, la infancia.


Comparación entre el grado de complejidad y organización entre cerebros de diferentes especies, nótese los grandes y complejos cerebros de mamíferos.

La infancia es de suprema importancia en el desarrollo de la inteligencia. Por definición, la infancia es un periodo al inicio de la vida en la cual la cría de una especie aprende a sobrevivir siguiendo el ejemplo de sus padres y aprendiendo mediante la exploración de su medio ambiente.
Este tipo de aprendizaje es posible gracias a la estructura cerebral de los mamíferos, que les permite hacer algo que los ancestros reptiles no pudieron, aprender lo suficientemente rápido como para que un individuo se ajustara al lugar y momento que viviría.


De nuevo, comparación entre la estructura cerebral, ahora de grupos. La mayor complejidad del cerebro mamífero es evidente.

Este potencial de aprendizaje conlleva dos consecuencias; primero, las crías requieren protección mientras aprenden, y segundo, se adaptan mas rápido a cambios bruscos en el ambiente (en comparación con otros grupos tales como reptiles o aves). Pero esto implica la necesidad de tener a los adultos cerca de las crías durante el tiempo que dure la infancia, es al necesidad de formar una familia. Los adultos se encargarán de mantener vivas a las crías, mientras las crías se encargan de aprender y adaptarse al mundo en el que viven.

Esta estrategia es mas eficiente si se dividen las labores de los adultos, en particular se requiere que uno sea capas de alimentar a las indefensas crías que suelen nacer sin dentadura y musculaturas bien desarrolladas, esta es la razón de la evolución de la "mamá". Mientras que el otro adulto se puede especializar en otras tareas, tales como defensa y/o enseñanza de habilidades particulares.


Mujer de la especia Homo Sapiens Neanderthalis, una de las madres mas eficientes de la historia.

Esta estructura familiar permitió a los mamíferos sobrevivir a la extinción masiva de finales del periodo Cretáceo que terminó con los dinosaurios. El impacto que detonó la extinción, con el subsecuente bloqueo de la luz solar durante dos años y el colapso de la cadena alimenticia fue un cambio demasiado rápido, demasiado brusco, para los especializados dinosaurios y la mayoría de las especies de reptiles, pero no para los mas generalistas e inteligentes mamíferos. Durante el reinado de los dinosaurios, los mamíferos se limitaron a estar en la sombra de los gigantes y evitar ser casados (aunque de cuando en cuando un mamífero casaba algún dinosaurio). Pero durante los difíciles años de la extinción, los métodos ancestrales de los saurios dejaron de ser útiles, pero los pequeños y peludos mamíferos recién nacidos se enfrentaban al mismo mundo con actitud de exploración y mientras eran protegidos por sus madres aprendían a sobrevivir en su espacio y tiempo, no en el de sus abuelos. Pronto después inició el dominio mamífero de la Tierra, que continúa hasta la fecha.


A diferencia de algunos de sus ancestros, las mujeres Neandertales tenía caderas que facilitaban el parto de niños con grandes cerebros.

Mas adelante, hace 500,000 años, nuevos cambios evolutivos en la familia se presentaron. Nuestros antepasados Homo requerían un nuevo tipo de familia. Ahora mamá debía ser capaz de soportar partos de niños con cerebros cada vez mas grandes, y tanto mamá como papá debían de asociarse con otros para formar comunidades y proteger a las crías en conjunto. Esto requirió que los padres jugaran un papel mas marcado en la educación de los jóvenes (futuros cazadores y rastreadores) sino que también les debían de enseñar nuevas estrategias de supervivencia jamas antes usadas, como la cooperación deliberada, mientras que las madres ahora debían de preparar a sus hijos para sobrevivir dentro del grupo. La familia ahora tenía que enseñar lenguaje, normas de conducta, técnicas de supervivencia y trabajo de materiales, en general, debía de transmitir una cultura.

Una de las especies con familias mas avanzadas fueron los Neandertales (Homo Sapiens Neanderthalis), su estructura familiar y social fue tan eficiente que lograron colonizar Europa y gran parte de Asia usando una tecnología sorprendente y grupos sociales funcionales y duraderos. Sin embargo, la otra gran especie sapiens, nosotros (Homo Sapiens Sapiens), logró sobrevivir y desplazar a los Neandertales.


Muchos de los grandes logros de la especie han sido el resultado de las habilidades que evolucionaron entre con los mamíferos y después la familia Homo.

Se suelen dar muchas razones, superioridad tecnológica, flexibilidad social, mayor habilidad de abstracción, mejor dominio del lenguaje, pero nada de esto hubiera sido posible sin una adaptación en particular, infancias mas largas durante las cuales aprender todas esas habilidades.

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