sábado, 25 de julio de 2009

Historia Mundial 10 El nuevo mundo

Eon Fanerozoico (actual)
Era Paleozoica
Periodo Cámbrico, de hace 542 a 488 millones de años.


Desde el inicio del Cámbrico, ya nada fue igual. Después del largo periodo de aislamiento impuesto durante el periodo Criogenico que llevó a un distanciamiento genético de las poblaciones de cada especie y de la re-ocupación del mundo durante el periodo Ediacárico. Se tenia un planeta con una biósfera muy diferente a cualquier otro momento en la historia. Ahora una gran variedad de especies macroscópicas diferentes habitaban una gran diversidad de habitats y los cambios de los últimos eones generaban un ambiente nuevo en la Tierra.


Mapa de la Tierra durante el Cámbrico, Se pueden ver las grandes extensiones de mares someros en aguas ecuatoriales y tropicales.

Por primera vez se tenía acceso a depósitos de calcio sustanciales, el mar y le aire estaban llenos de oxigeno y grandes extensiones de mares poco profundos albergaban a los nuevos animales. Todo esto dio origen al escenario típico del Cámbrico, un mar somero y amplio con aguas donde los animales disponían de mucho oxigeno y calcio, las plantas de abundante luz y espacio para crecer. Esto permitió a las plantas aumentar su tamaño y generar aún mas oxigeno, lo que dió a los animales la posibilidad de contener una gran masa celular impulsada por la oxidación como método de obtención de energía. Adicionalmente la disponibilidad de calcio permitió la generación de estructuras de protección (caparazones y conchas).




Biodiversidad durante y después el Cámbrico. Arriba, cantidad total de familias. Abajo, separado por grupos.

Así, del viejo mundo, donde los seres vivían en relativa tranquilidad con sus vecinos, donde se alimentaban por medio de la filtración y tenían cuerpos blandos, sin protección y por lo general de movilidad limitada. Se pasa a una biósfera donde se dispone de mucha energía para moverse, donde se inicia de manera marcada la carrera armamentista que define la biósfera hasta nuestros días. El juego de la presa y depredador llegaba a un nuevo nivel.


Escena típica del mar Cámbrico. Un anomalocaris debora un trilobite recién capturado. Un opabinia de cinco ojos y una especie de "garra" y un wiwaxia cubierto de espinas y placas se ven en el fondo.

Ya no bastaba con estar esperando que la comida callera sobre uno o que pasara flotando, ahora se tenía que nadar, y hacerlo lo más rápido posible, aparecen los primeros dientes y garras para sujetar a las presas, también los primeros escudos y espinas para defenderse. Inicia la evolución de los primeros sistemas respiratorios activos, -ya no solo dejes que el oxigeno se filtre por tu piel, ahora succiona agua y retira el oxigeno a la fuerza-.


Otra escena de cacería de un anomalocaris en las cercanias del fondo marino.

Los primeros depredadores requerían nadar tras de las presas y las presas escapar, cada uno competía por tener un sistema respiratorio mas eficiente. Los depredadores aumentaban el número y tamaño de los dientes, mientras que las presas la longitud de las espinas y el grosor de sus escudos.


Uno de los habitantes mas extraños del Cámbrico, el Alucigenia es un fosil tan extraño que no se sabe si esta completo o no. Esta es una reconstrucción posible.

En este periodo aparecen los primeros órganos sensores avanzados, los primeros ojos fueron burdos receptores de luz incapaces de formar imágenes, solo servían para saber donde esta "arriba" y "abajo" (de donde viene la luz del sol es "arriba"). Pero no tardaron mucho en adquirir la habilidad de formar imágenes, en localizar a la presa y distinguir al depredador.


Entre los seres mayoritarios del Cámbrico, los trilobites fueron de los mas numerosos, se conocen fosiles de miles de especies, era un grupo tan amplio como los insectos de hoy.

Durante el Cámbrico aparece el primer gran depredador del mundo, en la misma lista donde pondríamos al Tigre de Bengala, al Tiranosaurio Rex y el Tiburón Blanco, estaría el Anomalocaris. Medía casi un metro, que en su tiempo era enorme, tenía de los ojos mas avanzados, un método de propulsión muy eficiente que a pesar de su gran tamaño le daba una gran velocidad y una serie de "dientes" afilados en forma de espina que sellaban el destino de quién cayera en las dos estructuras parecidas a brazos con espinas que se proyectaban de su cabeza. Pero seres como el Wiwaxia se defenderían con su completa cubierta de placas duras y espinas (era una especie de puerco espín acorazado marino).

El resultado de la adición de la competencia al ambiente biológico ya presente a principios del Cámbrico fue la evolución de una gran cantidad de especies nuevas, pero a diferencia del periodo Adiacarico, cuando se dio la radiación de los acritarcos, ahora se dio radiación en casi todos los grupos de seres vivos, fue una "radiaciones de radiaciones", un evento llamado "explosión del Cámbrico" y ha sido lo mas importante que ha pasado en la biósfera terrestre desde que inicio el dominio del DNA sobre el RNA.

Durante esta "explosión" aparecen no solo nuevas especies, sino géneros enteros. Por ejemplo, es cuando se diversifican los Trilobites, uno de los cuatro grupos de Artropodos, los otros tres son los Insectos, Aracnidos y Crustaceos. Imaginen la riqueza biológica de un grupo tan variado como los insectos actuales y comprenderán lo relevante que fueron los trilobites. Aparecen también (aunque solo con unos pocos ejemplares) los Cordados, es decir el grupo al cual pertenecemos los vertebrados. Esto es otro punto de referencia para la riqueza biológica del Cámbrico, piensen en todos los seres vertebrados de hoy, los tigres, leones, perros, humanos, ballenas, peces, tiburones, cebras, etc, etc. Durante el Cámbrico solo se contaban con unos pocos representantes (como el Pikaia) y cualquier otro animal vecino sería muy probablemente de otro grupo muy diferente.


Marella Esplendis, un animal bastante pequeño y sin embargo con ejemplos fosiles muy bien conservado. La estructura de este diminuto ser nos muestra lo complejos que eran ya los animales en esta época.

Entre los muchos grupos que aparecieron, solo algunos han sobrevivido. Y es importante revelar que desde entonces ningún nuevo filo (filo es el grupo mas básico en que se organizan los animales, por ejemplo los Cordados) a aparecido. Así, como podemos concluir, el Cámbrico fue el periodo de innovación genética mas relevante en la historia de la vida en la Tierra y es por esto que marco a la biósfera, desde entonces la fauna que existe es la llamada "fauna Cámbrica" toda basada en el mismo tipo de diseño de los animales (órganos internos formados por membranas y encapsulados dentro de mas membranas).

De todos los periodos en la historia, este debió de ser uno de los mas interesantes ( o para mí, el mas interesante) desde un punto de vista biológico. Millones de especies y filios diferentes, cientos de grupos y miles de subgrupos, una diversidad biológica que nunca se tendría de nuevo. Un mundo tan diverso que haría al actual parecer monótono.

Después de la explosión del Cámbrico, varias extinciones masivas reducirían la variedad existente en la biósfera, pero la tendencia general impuesta prevalecería; una cadena alimenticia basada en depredación y seres compuestos de sistemas compuestos de órganos.

Para terminar valdría la pena decir, que entre los muchos seres que aparecen en los mares del Cámbrico, uno es de especial relevancia para nosotros, el Pikaia. Este animalito nadador que parecía un gusano a medio aplastar fue de los primeros vertebrados (en realidad solo tenía una serie de anillos de cartílago vagamente similares a una columna vertebral) y es en consecuencia nuestro antepasado. El lugar del Pikaia en la cadena alimenticia no fue muy relevante, lo mas probable es que el Anomalocaris se la pasara en espera de encontrar un Pikaia desprevenido. Pero la estructura del Pikaia, el apoyar los músculos en esos anillos de cartílago, tener un sistema nervioso que le permitía reaccionar rápidamente y su forma aplanada le permitían suficiente velocidad como para escapar del Anomalocaris y buscar refugio.


El Pikaia, ancestro de los vertebrados, desde peces hasta hamsters y humanos, para todos este ser es un abuelo lejano.

Durante el Cámbrico, nadie hubiera dicho que el pequeño y no muy impresionante Pikaia sería uno de los mas prolíficos seres y que el gran y poderoso Anomalocaris quedaría en el olvido.

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