martes, 25 de agosto de 2009

Historia Mundial 13

Eon Fanerozóico (actual)
Era Paleozoica
Periodo Devónico, de hace 416 a 359 millones de años



El Devónico vio mas cambios en la superficie de la Tierra que cualquier otro periodo. El comienzo de esta etapa en la historia vio la expansión de las plantas terrestres, las cuales habiendo aparecido hacia unos pocos millones de años aún no contaban con hojas y estructuras de raíces fuertes como las actuales y crecían unos cuantos centímetros. Pero un desarrollo importante que se dio fue la aparición de las semillas como medio de reproducción , las cuales permitieron a las plantas colonizar grandes extensiones de terreno alejados de la orilla de los océanos.


Imagen de un paisaje marino del Devónico. Nótese la variedad de peces que incluye un pez acorazado.

Para finales del Devónico ya existían auténticos bosques de una variedad de especies vegetales, aunque no todos ellos eran arboles, ya que los arboles, propiamente dicho, contaban con unas pocas especies. Pero se contaba, por ejemplo, con seres como el Prototaxites que era del reino de los hongos y no del vegetal, pero que gozaba de una estructura que lo hacía parecer mucho un árbol moderno. Inclusive, alcanzaba una altura de hasta 8 metros con lo que era mas alto que los arboles contemporáneos.

Mapamundi de principios del Devónico, hace 400 millones de años.

Esta abundancia de plantas y formación de bosques tendría tres efectos importantes. el primero fue el proveer un nuevo escenario para la evolución. Los artrópodos, que fueron los primeros animales en colonizar tierra firme, fueron quienes explotaron este ambiente, lo que dió origen al grupo mas representativo hoy de estas criaturas, es decir, los Insectos (hace 416 millones de años). La aparición de estas criaturas llevo al surgimiento de la dependencia entre insectos y plantas que ha perdurado hasta nuestros días. El segundo efecto relevante de los bosques es que funcionaron como un sumidero de carbono, es decir, absorbieron grandes cantidades de bióxido de carbono de la atmósfera, lo que enfrío el planeta y muy probablemente haya contribuido a la extinción masiva que marcó el final de este periodo. Y el ultimo efecto, fue el alterar irreversiblemente lo patrones de erosión, lo que modifico la faz del planeta alterando la formación de nuevas tierras y la desaparición de otras.


Mapamundi de mediados del Devónico, hace 370 millones de años.

En cuanto a los animales marinos. Aparecen los primeros peces de aletas lobuladas (Sarcopterygii) y muchas especies marinas aumentan su tamaño. También es cuando evolucionan varias especies y grupos de tiburones aun presentes (aunque lo precursores, los primero tiburones, son mas antiguos). Un tipo particular de pez muy popular en el Devónico fueron los peces acorazados. Estos animales portaban una placa osea sobre sus cabezas y parte frontal el cuerpo lo que les permitía defenderse de depredadores.


Reconstrucción de un Prototaxites, el hongo mas grande conocido en la historia, podía alcanzar una altura de varios metros, mucho mayor a los arboles de época. Su semejanza con los arboles primitivos confundió a algunos expertos creerlo un ejemplar de árbol.

Los Sarcopterygii fueron el grupo de peces que, al ser habitantes de zonas de aguas someras (e hipotéticamente rodeadas de vegetación), evolucionaron en los primeros anfibios. Algunos de los pasos para tan importante evento se dieron a finales del Devónico.


Paisaje en tierra firme del Devónico, nótese los Pototaxites a la derecha del centro de la imágen.

Geofísicamente, los eventos mas relevantes fueron los que llevaron al inicio de la formación del supercontinente mas famoso de la historia, Pangea, el cuál se terminaría de formar algunos millones de años después de este periodo. También tenemos la aparición de un nuevo océano, el Paleotetis y la formación del continente de Laurasia (también llamado Euramerica), que fue formado por los continentes de Laurentia (abarcando lo que hoy es Centro América, parte de México, Canadá y Groelandia formando una cadena de islas) y el continente-isla Baltica (con parte de Europa) .


Detalle del mapamundi Devónico mostrando el océano Paleotetis.


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