viernes, 28 de agosto de 2009

Historia Mundial 14

Eon Fanerozóico (actual)
Era Paleozoica
Periodo Carbonífero, de hace 359 a 299 millones de años


El periodo Carbonífero es conocido como el momento en el cuál se depositaron la mayoría de los yacimientos de carbón actuales. Pero en términos ecológicos, lo que pasó fue que se presentó un incremento considerable en la biomasa del planeta. Es decir, la cantidad de plantas y animales aumentó muy considerablemente.


El mundo hace 356 millones de años. Con considerables extensiones de terreno cubiertas por selvas y bosques.

El principal componente de la biomasa fueron los bosques y selvas. Después de la aparición de las plantas con raíces, capaces de proliferar lejos de los mares, la vegetación no tardó mucho en formar enormes zonas selváticas que cubrían gigantes zonas continentales a lo largo de las zonas tropicales. Pero otro importante componente, aunque muy inferior en magnitud al vegetal, fueron los muchos y nuevos animales de sondaban por la Tierra.


Ejemplo de insecto volador gigante, Meganeura. Medía cerca de 75 centímetros de la punta de un ala a la otra.

Como vimos en la entrada sobre el periodo Devónico, lo primeros anfibios aparecieron hace unos 360 a 370 millones de años, con los primeros reptiles entrando en escena ya a principios del Carbonífero (ver La mano del pez para un análisis de este importante paso). Una de las adaptaciones poco mencionadas sobre el paso de anfibios a reptiles fue la evolución del huevo de cascara dura, que podía depositarse en tierra firme sinq ue pierda su humedad.Pero no eran solo los reptiles quienes dejarían sus huellas, sino también los recientemente evolucionados insectos.



Pederpes (arriba), uno típico anfibio de este periodo. y Hylonomus (abajo) ejemplo de reptil de una familia relacionada con los dinosaurios.

Los insectos fueron en especial espectaculares y eso gracias a la atmósfera rica en oxigeno (el contenido en oxigeno era del 35% en comparación con el 21% actual) ¿Pero que tiene que ver esto con que los insectos sean espectaculares? Pues el punto es que los insectos, a diferencia de los reptiles y mamíferos, tienen sistemas respiratorios pasivos, es decir, no bombean el aire hacia el interior como lo hace nuestro diafragma, en lugar de ello tienen un sistema de ductos que entran en sus cuerpos y exponen al aire un sistema de vasos capilares en los cuales se lleva acabo el intercambio de gases (sale dióxido de carbono y entra oxigeno). Entonces la cantidad de oxigeno en el aire impone un límite al tamaño de los insectos, ya que la longitud de los ductos a de permitir la circulación del aire y se dejaría al insecto sin respirar. Pero un aire mas rico en oxigeno sería útil aun con circulación pobre. Por lo que ese 35% de oxigeno implicó que los insectos podían crecer mucho mas que hoy, aparte el hecho de que existían pocos depredadores (y los que había eran de sangre fría) eliminó el selector principal, ya que el ser grandes no implicaba ser necesariamente fácil de cazar.

Paisaje durante el Carbonífero, selvas y terrenos húmedos eran el escenario típico.

Estos insectos eran realmente grandes. Algunos parecían un "cienpies" de varios metros de largo y otros eran libélulas enormes. En total, este fue un periodo de extensas selvas y bosques, donde anfibios, reptiles e insectos enormes recorrían la tierra mientras nuevas familias de tiburones y peces dominaban el mar. Pero mas importante, este fue el primer periodo de actividad animal intensa sobre la superficie.


Hacia los 306 millones de años grandes capas de hielo en los polos (en especial el sur) absorvieron agua, lo que modifico en nivel del mar y por lo tanto el mapa.


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