domingo, 9 de enero de 2011

Calentando el Sol

El estudio del Sol es una fuente muy importante por ser la estrella mas cerca y fácil de estudiar. Pero inclusive con su cercanía y considerando que el Sol tiene un diámetro de medio grado en nuestro cielo existe mucho que todavía no se conoce o entiende de él. Uno de estos misterios es la elevada temperatura de la corona solar.

Imágenes de la corona solar durante un eclipse, esta zona es tan tenue que el brillo de la superficie la hace difícil de observar.

La corona solar es la capa mas exterior del sol. La cuál, suele ser invisible ya que emite casi todo su brillo en rayos X y por lo tanto es solo visible cuando un eclipse total tapa la brillante superficie. El problema es que según la lógica, observaciones y el resto de lo que sabemos del Sol debería ser la mas fría. Desde mediados del siglo XX, cuando se entendió el funcionamiento de las estrellas, se sabe que el núcleo, donde se produce la energía, es la parte mas caliente, con unos 15 millones de grados, y que la temperatura va descendiendo hasta llegar a la fotosfera (donde escapa gran parte de la energía y que vemos como "superficie") que está a 5,800º. Por lo tanto la corona, que es mas exterior debería ser mas fría. ¡Sin embargo la temperatura medida de la corona es mucho mayor que la fotosfera!

Este problema a aludido a los astrónomos solares desde que se realizaron estas mediciones hace décadas sin lograr encontrar algún mecanismo que pueda ya sea generar la energía que caliente el gas ya estando en la corona, o que transporte esa energía desde el centro del sol. Se encontraron posibles candidatos en la estructura que se ve sobre la fotosfera. Se pensó que filamentos y jets de plasma (el material del cual esta compuesto el Sol, plasma de Hidrógeno y Helio) serían una potencial explicación. Filamentos se suelen romper y reunir, lo que podría aportar energía, y los jets transportar plasma caliente. Pero ninguna de las dos explicaciones es suficiente.

Imagen mostrando los microjets de corta duración descubierto con la sonda Hinode y que se sospecha sean los responsables de la elevada temperatura de la corona.

Pero hace unos días, gracias a la sonda Hinode que esta observando el Sol con una resolución sin precedentes se han detectado unos microjets que parecen ser el mecanismo por el cuál llega energía a la corona solar. Estos son fenómenos muy parecido a los jets clásicos pero duran tan poco tiempo que los instrumentos antiguos no los detectarían. Lo interesante es que pocos segundos después de que sale el microjet se detecta un calentamiento considerable justo en el punto en la corona bajo el cuál salio el microjet y este incremento en la temperatura si puede explicar la temperatura de la corona solar.

Sin embargo los investigadores que usaron Hinode (Bart De Pontieu et al, vean la revista Science del 7 de Enero) advierten que aun falta revisar los modelos de transporte de energía para ver como si las implicaciones de las nuevas observaciones son coherentes con lo que ya se conoce del funcionamiento del Sol. Sin duda en fechas próximas habrá nuevos anuncios a este respecto.



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