lunes, 30 de marzo de 2009

Las cucarachas y los dinosaurios

Como se había mencionado antes, la historia de la vida en la Tierra es larga y compleja, suele estar ordenada de forma que largos episodios casi monótonos son interrumpidos de otros episodios mas cortos y llenos de cambios.

Cuando se estudia la historia de la vida, la historia de como es que los humanos llegamos a estar aquí, uno se da cuenta de muchas cosas interesantes. Por ejemplo, pasó mucho tiempo antes de que los seres vivos se dividieran en plantas y animales, y mucho más tiempo antes de que los animales alcanzaran tamaños parecidos a los de los animales actuales. En algunos de los capítulos de la vida, los seres vivos tenían un diseño de "hoja de papel", en otro eran "esponjas" y después cambiaron al diseño de "capas de cebolla".

De De galaxias y fosiles
Especies animales según el periodo en que vivieron. Mientras mas gruesa la línea, mas especies existen. Nótece la disminución generalizada entre Paleozoico y el Mesozoico

Los registros fósiles nos muestran estos episodios. Y esto es interesante por que de los fósiles podemos aprender no solo que tipo de animales existían y cuando, sino que tan abundantes eran (los mas abundantes, suelen dejar mas fósiles), lo que nos permite hacer gráficas de la variedad de la vida en función del tiempo. Y al estudiar tales gráficas nos damos cuenta de estos "episodios" están claramente divididos ocupando cada uno, un periodo geológico.

Ahora, si se fijan bien, el paso de un periodo a otro esta marcado por una disminución de las especies existentes. Es decir, la biósfera se simplifica. ¿A que se debe esto? A las extinciones masivas. Como ya saben, se le llama extinción a la desaparición completa de toda una especie, y a pesar de que existe un ritmo natural de extinción en ocasiones se puede acelerar, así, la extinción masiva se da cuando un porcentaje elevado de especies muere en periodos relativamente cortos.


De De galaxias y fosiles
Cantidad de familias de especies. Nótece que cuando se reducen conincide con las extinciones masivas de las demás gráficas.


Pero por mas que esto parezca negativo (claro, para los que se mueren, lo es) tiene un efecto positivo para la biodiversidad de la Tierra. Ya que cada extensión masiva "reinicia" a la biósfera. Veamos como funciona esto:
Cuando surge un ecosistema llegan especies a ocupar cada nicho que exista, están los depredadores, los carroñeros, las presas, etc. Durante los periodos que aparentan ser largo y monótonos, las especies compiten desde sus respectivos lugares. Las presas corren mas rápido o se acorazan mejor y los depredadores se hacen mas fuertes o afinan sus técnicas. Se da una carrera armamentista entre las especies con el resultado de que algunas, las que suelen ser las mas representativas, o "dominantes" se transforman en especialistas, mientras que otras se quedan como generalistas. Las especialistas son sumamente buenas en hacer algo, cazar, esconderse, etc y los generalistas pueden hacer muchas cosas o de manera no muy eficiente, comer carroña, tener muchos hijos, etc, estas especies, suelen quedar rezagadas y considerarse como el fondo en el cuál se mueven los especialistas.

Algunos ejemplos de especialistas; los grandes, espectaculares y poderosos dinosaurios, grandes cazadores como los felinos o los enormes mamuts. Mientras que ejemplos de generalistas son: las cucarachas (comen lo que sea, donde sea cuando sea en el estado en que lo encuentren), los roedores (comen de casi todo y se reproducen como si no hubiera nada mas que hacer) y las moscas.

Ya estarán notando un patrón en todo esto. En cada extinción masiva, los especialistas son los primeros en irse, si alguien va a sobrevivir, son los generalistas. Luego de la extinción masiva, algunos de los generalistas y de los pocos especialistas que sobrevivieron evolucionan iniciando de nuevo la carrera armamentista, y generando así una nueva biósfera, con nuevos actores, nuevas especies de depredadores y presas haciéndose con cada generación mejores en el ataque o defensa, hasta la siguiente extinción masiva.

Intensidad de las últimas extinciones masivas. En el periodo de hace 250-270 millones de años, fue cuando la Tierra estuvo mas cerca de quedarse sin habitantes,el saldo 96% de las especies marinas y el 70% de las Terrestres murieron.

Esto es lo que nos define los episodios de la vida en la Tierra. Durante el Cámbrico, los artropodos eran los dominantes (incluyendo las miles de especies de trilobites), los cordados una minoría de presas buscando la manera de huir.
--Extinción masiva--
Luego los Cordados dieron origen a los peces, y durante el Ordoviciano y Silurico, las múltiples especies de peces acorazados controlaron los mares. --Extinción masiva.--
Durante el Devoniano los primeros anfibios tomaron una gran ventaja al dominar tanto el mar como la tierra. Surgen las primera cucarachas.
--Extinción masiva--
En el Carbonifero y Permico varias especies de reptiles se disputaron el control de los continentes. Las cucarachas se comen los despojos.
-- Extinción masiva--
Durante tres periodos, el Triassico, Jurasico y Cretaceo los dinosaurios mantuvieron sometido al mundo entero. En este entonces los recientemente evolucionados mamíferos se mantenía en las sombras y madrigueras. Las cucarachas ahora también se comen las reservas de los mamíferos.
-- Extinción masiva--
Al terminar el reinado de los dinosaurios, los mamíferos se transforman en los dominantes, creciendo hasta tamaños increíbles e inclusive regresando al mar en forma de ballenas y delfines. Y durante los últimos 6 millones de años, después de sequías, cambios climáticos y demas calamidades, un grupo de mamíferos, los homínidos, llega a desarrollar tecnología y cultura, controla a las plantas y animales y aunque nacen en África, se esparcen por todo el globo. Inclusive intentan desarrollar formas de exterminar a las cucarachas. Mientras, las cucarachas le toman gusto a nuestros botes de basura y se adaptan a los insecticidas.
--Extinción masiva--
No se que pasará después, pero apuesto a que las cucarachas seguirán por aquí.

Siempre se ve a la evolución como algo que se basa en cambios lentos, graduales, que llevan a una especie de "progreso". Pero como vemos, los cambios no siempre son lentos, y no existe tal cosa como el progreso evolutivo, en cada periodo, nuevas especies evolucionan y cada una se adapta a SU medio nosotros entonces, no somos "mas evolucionados" que los dinosaurios por que ni siquiera somos el mismo linaje ni tiempo ni ambiente. Ni que los gatos por que no compartimos el linaje y cada uno usa diferentes técnicas para sobrevivir, ellos no son tan bueno modificando su ambiente y nosotros no somos tan rápidos y flexibles.

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