domingo, 27 de septiembre de 2009

Historia Mundial 19

Eón Fanerozoico (actual)
Era Cenozoica (actual)
Periodo Paleógeno (de hace 65 a 23 millones de años)


Después de la extinción en masa que terminó con los dinosaurios y una gran cantidad de reptiles sucedió de nuevo lo que pasa al inicio de cada nueva era de estabilidad ecológica, nuevas especies compiten por ocupar los nichos ecológicos vacíos. En esta ocasión fueron los mamíferos los principales beneficiados aunque no los únicos.


Basilosaurio, antepasado de las ballenas actuales. Aún tenían patas traseras.

Durante unos pocos millones de años las aves fueron los principales de predadores, pero la aparición de los primeros miembros de los luego serían las familias de mamíferos depredadores (en especial los felinos y caninos) fue demasiada competencia. El rápido aprovechamiento de las mutaciones que ocurrían ante la disponibilidad de nuevas oportunidades generaba nuevas especies y les permitía especializarse rápidamente, adaptándose a nuevas situaciones mucho más rápido que las aves.


Hyaenodon, mamíferos carnívoro del Paleógeno.

Pero como suele suceder, la evolución deparaba algunas sorpresas, entre ellas que los mamíferos no se quedarían en tierra firme, sino que se adentrarían en el agua y tomarían vuelo para colonizar el aire. La adaptación al agua fue particularmente llamativa ya que representó entre otras cosas un proceso inverso al observado en los anfibios al colonizar la tierra en lo que se refiere a las extremidades (ver La mano del pez). Sin embargo en los mamíferos marinos no se perdió la habilidad de extraer oxigeno del medio original (aire) por lo que están aún condicionados a regresar a la superficie para poder respirar.


Mesohippus, antepasados del caballo, solo que tenían dedos y eran de tamaño de un gato adulto.

La aparición de mamíferos planeadores y voladores también se dio con la especialización pero no amenazó el dominio que las aves tenían del aire.


Prorastomus, antepasado de algunos mamíferos marinos (morsas y similares) actuales y emparentado con los elefantes.

Esta es ya una fauna muy parecida a la actual, con mamíferos ocupando cada continente en una variedad de nichos y con gran cantidad de especies junto con algunos reptiles y aves. El siguiente periodo (y ultimo de la serie) vería la aparición de algunas de las especies mas extrañas en la historia.


Mesonyx, otro importante depredador y antepasado de depredadores actuales.




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