viernes, 20 de agosto de 2010

La Luna que se encoje

Habrán escuchado hablar o leído sobre la noticia que anuncia el descubrimiento hecho por el Orbitador de Reconocimiento Lunar donde se afirma que la Luna se ha encogido. Bueno algunos medios fueron un poco amarillistas ya que el encogimiento fue de solo 100 metros y durante un periodo de 1000 millones de años es decir 1 cm cada 100,000 años, pero de lo que casi no se escucha es sobre las posibles causas para se encoja (por reducido que sea esto) un cuerpo celeste o sobre como fue que se determinó este cambio de tamaño.


Orbitador de Reconocimiento Lunar, la sonda que tomo la imagen del descubrimiento.

Atendamos primero el segundo punto, sobre la determinación del cambio de tamaño en la Luna. Como se mencionó, esto se descubrió por la sonda Orbitador de Reconocimiento Lunar (ORL). Esta es una sonda que se dedica a estudiar la luna con imágenes de alta resolución y una variedad de instrumentos. En este caso, fue una imagen de unas colinas lo que indicó el posible cambio de tamaño. Estas colinas se forman como arrugas en el terreno al verse sometido a una fuerza de compresión. En la Tierra tenemos muchos casos similares lo que no es de extrañar ya que nuestro planeta es muy activo geológicamente. En cada ocasión en que dos placas tectónicas chocan tienden a comprimirse y se forman arrugas que dan origen a colinas y mas tarde montañas. Pero en la Luna no hay placas tectónicas, o mejor dicho, se fundieron solidificándo y fijándo firmemente hace miles de millones de años, cuando la Luna era aún joven por lo que no se espera una actividad tectónica con fuerza suficiente como para hacer arrugar la superficie de esa forma. Entonces, si las colinas son relativamente nuevas (en un cuerpo tan viejo como la Luna, 1000 millones de años es "joven") deben tener algún origen no-tectónico, ya que en tan poco tiempo no se acumularía suficiente energía. Por lo que la otra opción viable es la reducción en diámetro de la Luna.


Imagen donde se muestra la colina o "arruga" en el terreno lunar donde se muestran pequeños cráteres (flechas blancas) que revelan lo joven que es esta estructura.

Pero como se fijan , esto depende del hecho de que las colinas sean relativamente nuevas, lo que nos lleva a atender la otra pregunta: ¿Como saben que las colinas son recientes? Bien, en la Tierra la edad de las elevaciones del terreno se puede estimar por una serie de métodos, en especial por la erosión que ha sufrido, ya que en periodos largos esta se da de forma casi constante. Pero en la Luna no existe la erosión ¿cierto?...............................¡falso! existe un fenómeno de erosión en la Luna que es de enorme utilidad para determinar la edad de estructuras en el terreno. Esta erosión es causada por polvo transportado, tal como en la Tierra, pero a diferencia de en nuestro planeta, en lugar de que una atmósfera mueva el polvo, son los impactos de cometas y asteroides quienes lo mueven. Imaginen que un pequeño cuerpo impacta en la Luna dejando un nuevo y bien definido cráter. Cuando otro cuerpo se impacte en las cercanías causando un nuevo cráter y levantará una nube de polvo que se depositará en una vasta región. Si parte de ese polvo cae sobre el primer cráter borrará un poco los detalles del mismo, es decir, el borde se redondeará y cualquier detalle pequeño ira desapareciendo. Claro que este proceso es muy lento y toma mucho tiempo borrar un cráter, pero implica que los cráteres solo existirán un tiempo determinado, con los ejemplares pequeños durando menos que los grandes. Gracias a esto, y a que en la fotografía del ORL se aprecia que la colina perturbó cráteres pequeños resulta evidente que la formación de dicha estructura fue reciente, hace tan poco tiempo que los pequeños cráteres no se han borrado. Calculando lo que durarían los cráteres de ese tamaño se obtiene que no tendrán mas de 1000 millones de años.


Imagen tomada por la misión Apollo 15, se ven cráteres de varios tamaños y edades, noten como unos están mas "gastados" es decir, menos definidos que otros.

En cuanto a la razón de que un cuerpo celeste se encoja, se debe al enfriamiento del núcleo. En todo cuerpo sólido sucede esto, aunque en la Luna, con su reducido tamaño es un efecto mas marcado que en la Tierra, digamos, por la reducida cantidad de elementos radioactivos que alberga.

Así que como ven, nuestro blanco compañero espacial no es tan tranquilo como nos hace creer la constancia de sus correrías nocturnas, sino que es un lugar dinámico, aunque los cambios sucedan con increíble paciencia.


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